AP Photo/Gregory Payan
UFC

UFC 251: Ήρθε η ώρα του Street Jesus;

Tο περίφημο Fight Island που θα λάβει χώρα στο Yas Island του Άμπου Ντάμπι, δείχνει να είναι η μεγάλη στιγμή του Χόρχε 'Gamebred' Μάζβινταλ.

Όταν κάποιος γράφει ή μιλά για τον Χόρχε ‘Gamebred’ Μάζβινταλ πλέον, οι αναφορές θα εστιάζουν συνήθως στην εξω-οκταγωνική του συμπεριφορά. Τις ατάκες του, τον τσαμπουκά ή/και τους τσαμπουκάδες του, το στυλ του, το ντύσιμό του, το γεγονός ότι μοιάζει (κάτι που ολοένα και περισσότερο άλλωστε επιδιώκει και ο ίδιος) να έχει ξεπηδήσει από κάποια deleted scenes του Σημαδεμένου. Ασφαλώς πάντα πέφτει στο τραπέζι το blinkandyoullmissit νοκ αουτ που σέρβιρε με το γόνατο στον Μπεν Άσκρεν, αλλά πέρα από αυτό λίγα πράγματα.

Λογικό ως ένα σημείο. Το ΜΜΑ και το UFC πιο συγκεκριμένα όσο αναπτύσσεται και γίνεται πιο γνωστό και πιο έντονα κομμάτι της παγκόσμιας ποπ κουλτούρας, ‘συλλέγει’ ένα ολοένα και μεγαλύτερο αριθμό ‘casuals’, περιστασιακών οπαδών και fans δηλαδή που εν τέλει τους ενδιαφέρουν περισσότερο τα highlight reels και η ίντριγκα και σαφώς λιγότερο η ουσία του αθλήματος.

Δεν είναι ούτε κάτι τόσο ασυνήθιστο, ούτε κάτι που δεν συμβαίνει λίγο-πολύ σε όλα τα δημοφιλή αθλήματα του πλανήτη. Πάνω στους ‘casuals’ άλλωστε στηρίζεται η οικονομική ‘γιγάντωση’ του κάθε σπορ και συγκεκριμένα στην ικανότητα που έχει το κάθε άθλημα, είτε λέγεται ποδόσφαιρο, είτε μπάσκετ, είτε MMA, να ‘μεταμορφώνει’ αυτούς τους ‘casuals’ σε ‘κανονικούς’ και ‘μόνιμους’ οπαδούς.

Ο Μάζβινταλ, όπως και ο ‘patient 0′ του ΜΜΑ Κόνορ Μαγκρέγκορ, είναι ο ιδανικός αθλητής για οποιοδήποτε promotion σέβεται τον εαυτό του. Στιλάτος, μαγκιόρος και με την ικανότητα να εκφράζει πολλά λέγοντας λίγα, είναι ‘φτιαγμένος’ για την βιτρίνα. Την πρώτη γραμμή ενδιαφέροντος, την κορυφαία θέση στην μαρκίζα. Όχι μόνο λόγω αθλητικής ικανότητας (more on that later), αλλά επειδή η παρουσία του και μόνο προκαλεί. Δημιουργεί ενδιαφέρον, κάνει τον κόσμο να περιμένει να δει τους αγώνες του.

Το UFC 251, το περίφημο Fight Island που θα λάβει χώρα στο Yas Island του Άμπου Ντάμπι, δείχνει να είναι η μεγάλη του στιγμή. Η στιγμή δηλαδή που ο Gamebred θα αφήσει στην άκρη τα εξωαγωνιστικά του «ταλέντα» και θα μιλήσει μόνο με τις γροθιές και τις κλωτσιές του.

Ως γνήσιο και βαρύ αουτσάηντερ, ο Μάζβινταλ θα μπει στο οκτάγωνο γνωρίζοντας πως όλοι θα περιμένουν να δουν τον πρωταθλητή Καμάρου Ούσμαν να βρίσκει τελικώς τον τρόπο να επιβληθεί και να διατηρήσει την ζώνη του. Ως γνήσιο και βαρύ αουτσάηντερ, ο Μάζβινταλ ΞΕΡΕΙ, ότι τα λεφτά των πολλών δεν θα είναι στην μεριά του. Το ‘σιγουράκι’ είναι ο Νιγηριανός.

Λοιγικότατο. Ο Ούσμαν είναι ένας elite level grappler, ένας εξαιρετικά δυνατός αθλητής, με την ικανότητα να φέρνει όλους τους αγώνες στους οποίους συμμετέχει στα νερά του. Κατά την διάρκεια της πορείας του προς την κορυφή το τρομακτικό χαρακτηριστικό των αγώνων του Ούσμαν είναι πως κανένας από αυτούς δεν ξέφυγε από το ‘σενάριο’ του Νιγηριανού. Όλοι νόμιζαν ότι είχαν απαντήσεις (ακόμα και ο αγαπημένος του Ντόναλντ Τραμπ Κόλμπι Κόβινγκτον), όλοι έφυγαν ηττημένοι.

Παρά το δεδομένο ‘σενάριο’ όμως, ο Gamebred γράφει τις δικές του ιστορίες. Ένα αληθινό παράδειγμα ‘Ρόκι’, ο 35χρονος Μάζβινταλ έρχεται στο Άμπου Ντάμπι ως ο αθλητής που είδε την μετοχή του να εκτοξεύεται τους τελευταίους 12 μήνες. Με τα πρώτα του βήματα να γίνονται στις αγώνες ‘αλάνας’ του αξέχαστου Κίμπο Σλάης, ο αθλητής από το Μαϊάμι, αγωνίστηκε, απέτυχε, σηκώθηκε και έστησε το αγωνιστικό του προφίλ από την αρχή, υπερνικώντας ‘σφαλιάρες’ που ίσως να ‘έσπαγαν’ άλλους αθλητές. Ο Μάζβινταλ όμως δεν είναι στην κατηγορία των ‘άλλων αθλητών’.

Στα χαρτιά, ο Ούσμαν είναι ένας πολύ κακός αντίπαλος για τον Gamebred. Ο Νιγηριανός αν και δεν είναι κάποιος ‘άγουρος’ στο striking θα κοιτάξει να τον πιέσει στα κάγκελα, να χρησιμοποιήσει την ικανότητά το grappling και να ‘πνίξει’ την ορμή του αντιπάλου του. Δεν είναι κάποιο μυστικό πλέον, πως ο Μάζβινταλ προτιμά να αντιμετωπίζει όλους τους αγώνες του σαν μια μονομαχία στο OK Κοράλ, κοινώς γροθιά στην γροθιά, κλωτσιά στην κλωτσιά και σφαίρα στην σφαίρα. Ως εκ τούτου, είναι αμφίβολο αν θα έχει ιδιαίτερα πειστικές απαντήσεις αν ο αγώνας παραμείνει κατά κύριο λόγο στα κάγκελα ή στο έδαφος.

Πολύς κόσμος έχει ήδη βρει ομοιότητες με τον αγώνα του Κόνορ Μαγκρέγκορ και του Χαμπίμπ Νουρμαγκομέντοφ. Και εκεί είχαμε να κάνουμε με έναν elite grappler (ίσως τον καλύτερο grappler στην σύντομη ιστορία του ΜΜΑ) απέναντι σε έναν ισοπεδωτικό και τεχνικό striker. Το αποτέλεσμα το θυμόμαστε όλοι. Submission και μια ευδιάκριτη ρωγμή στο προφίλ του Ιρλανδού. Θα έχουμε ένα rerun αυτού του «σεναρίου» λοιπόν;

Ίσως και όχι. Αν κρίνουμε από τον αγώνα του Ούσμαν με τον Κόβινγκτον, ο Νιγηριανός είναι εμφανές ότι επιζητά να δείξει την ικανότητά του στο standup striking με κάθε ευκαιρία. Αν και το φόρτε του είναι το grappling, παρασύρεται συναισθηματικά και δέχεται χωρίς πολλές αντιρρήσεις να παίξει με τους όρους του αντιπάλου του, έτσι ώστε να αποδείξει πέρα από κάθε αμφιβολία ότι είναι ο καλύτερος. Είναι αξιοθαύμαστο χαρακτηριστικό, η θέλησή του αυτή να πει “αυτό που κάνεις καλά, εγώ το κάνω καλύτερα”, αλλά ταυτόχρονα ίσως δώσει στον Gamebred μια λαμπρή ευκαιρία να αρπάξει την ζώνη από την μέση του Nigerian Nightmare.

Όποιος έχει δει άλλωστε αγώνα του Μάζβινταλ, μπορεί να καταλάβει το γιατί δεν είναι καλή ιδέα να θες να συγκρίνεις μέσα στο οκτάγωνο τις γροθιές σου μαζί του. Striking exchanges όπως αυτά που είδαμε στους αγώνες του με τον Ντάρεν Τιλ αλλά και τον Νέητ Ντίαζ ανέδειξαν αυτό που οι followers του Gamebred ξέρουν εδώ και καιρό: ο τύπος έχει ΠΟΛΥ ισχυρά όπλα, ΠΟΛΛΕΣ σφαίρες μέσα σε αυτά και πάνω από όλα ένα ισοπεδωτικό ρυθμό που «σπάει» ακόμα και τις πιο συμπαγείς άμυνες.

Το ότι ο Ούσμαν θα μπει στον πειρασμό να ανταλλάξει strikes με τον Gamebred είναι (σχεδόν) δεδομένο. Το κρίσιμο σημείο είναι το αν θα παραμείνει σε αυτήν την τακτική μέχρι τέλους ή αν θα switch-άρει στο grappling έστω και αν αυτό τον κάνει να χάσει επικοινωνιακούς πόντους. Τι θα υπερισχύσει με άλλα λόγια; Ο αγωνιστικός του εγωισμός ή η λογική του πρωταθλητή;

Όπως και να έρθει το πράγμα, μετά την ξαφνική ακύρωση της συμμετοχής του Γκίλμπερτ Μπερνς λόγω Covid, ο πάντα έτοιμος για καυγά Μάζβινταλ βρίσκεται μπροστά από μια ιστορική ευκαιρία.

Στα 35 του χρόνια, στην τελική ευθεία της καριέρας του, ένα ανέλπιστο title shot. Ένα title shot που σίγουρα αξίζει, αλλά δεν ήταν προγραμματισμένο να έρθει αυτήν την στιγμή.

Αν επικρατήσει κόντρα στα προγνωστικά, τότε το 2020 δεν θα είναι μόνο η χρονιά του Covid 19, αλλά χωρίς αμφιβολία και η χρονιά του Street Jesus.

H χρονιά του Χόρχε ‘Gamebred’ Μάζβινταλ.